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Los peligros de leer en la cama

Parafraseando a Mariana Enriquez, armamos un informe sobre cuán peligroso puede resultar llevar un libro a la cama. ¿No lo creen? Pues así es: ha muerto mucha gente por eso.

 

 

POR ROCÍO ESQUIVEL

 

Cuando los sirvientes encontraron a Lord Walsingham muerto en la cama una mañana de 1831, no daban crédito a sus ojos: se había quemado a fuego lento. Según un aviso en The Spectator, «sus restos fueron casi totalmente destruidos, las manos y los pies quemados hasta convertirse en cenizas, y la cabeza y el esqueleto es lo único que presentan algo así como una apariencia de humanidad». Su esposa también sufrió un trágico final: saltó por la ventana para escapar del fuego.

Claramente se había dormido mientras leía en la cama, una práctica que era sinónimo de muerte por el fuego de las velas. El incidente se convirtió en un aviso de advertencia. Se instó a los lectores a que no tentaran a Dios practicando «el más terrible peligro y calamidad», el flagrante vicio de llevar un libro a la cama. En lugar de eso, se les indicó que finalizaran su día «en oración, para ser preservados del peligro corporal y del mal». El vínculo entre moralidad y mortalidad fue razonable, en parte. Las velas desatendidas podrían incendiar las cortinas de la cama y, a su vez, poner en riesgo la pérdida de vidas o bienes. Y así, irse a la cama con un libro se consideraba depravado.

 

Lord Walsingham

 

Los escritos de los siglos XVIII y XIX con frecuencia dramatizan las consecuencias potencialmente horribles de leer en la cama. Las memorias de Hannah Robertson de 1791, Tale of Truth y of Sorrow, ofrecen un ejemplo. Es una historia dramática que se basa en las desafortunadas actividades a la hora de acostarse de un visitante noruego, que se durmió con un libro: «Las cortinas se incendiaron y las llamas se continuaron con otras partes del mobiliario y edificio, una gran parte de nuestras posesiones fueron consumidas».

En 1778, una biografía póstuma reprendió al difunto Samuel Johnson por sus malos hábitos de lectura junto a la cama, caracterizando al escritor británico como un niño insolente. Una biografía de Jonathan Swift alegó que el satírico y el clérigo casi quemaron el castillo de Dublín e intentaron ocultar el incidente con un soborno. En la práctica, leer en la cama es probablemente menos peligroso de lo que sugiere el reproche público. De los 29,069 incendios registrados en Londres desde 1833 a 1866, solo 34 se atribuyeron a la lectura en la cama. Los gatos fueron responsables de un número igual de incidentes de incendio.

Leer en la cama fue controvertido en parte porque no tenía precedentes: en el pasado, la lectura había sido una práctica oral y comunitaria. La lectura silenciosa fue tan rara que en sus Confesiones, Agustín comenta con asombro cuando ve a San Ambrosio adivinar el significado de un texto simplemente moviendo los ojos a través de la página, incluso mientras «su voz era silenciosa y su lengua estaba quieta».

 

***

 

Hasta los siglos XVII y XVIII, llevar un libro a la cama era un raro privilegio reservado para aquellos que sabían leer, tenían acceso a los libros y tenían los medios para estar solos. La invención de la imprenta transformó la lectura silenciosa en una práctica común, y en una práctica relacionada con las concepciones emergentes de la privacidad. La lectura solitaria era tan común en el siglo XVII, los libros a menudo se guardaban en el dormitorio en lugar de la sala o el estudio. Mientras tanto, el dormitorio también estaba cambiando. El dormir se volvió menos sociable y más solitario. En los siglos XVI y XVII, incluso la familia real carecía de la privacidad nocturna que los durmientes contemporáneos dan por sentado. En la Casa de Tudor, un sirviente podría dormir en un catre junto a la cama o deslizarse debajo de las mantas con su jefe de la reina para brindarle calor. De día, la cama era el centro de la vida cortesana. Los monarcas designaban una alcoba separada para dirigir los asuntos reales. Por la mañana, se trasladarían de sus dormitorios a otra parte del castillo, donde se subirían a camas más lujosas para recibir visitas.

En la Europa moderna, los miembros de la realeza establecieron el tono para el comportamiento de la cama en una sociedad más amplia. Las casas modestas y campesinas comúnmente vivían fuera de una habitación. Por necesidad, la familia compartiría una cama individual o colocaría varias camas simples una al lado de la otra. En casas burguesas más grandes con habitaciones múltiples, el dormitorio también servía como lugar central de reunión familiar. La cama con dosel se inventó durante este período y, con ella, la noción de privacidad. En una casa con una sola habitación, cerrar las cortinas de la cama era una rara oportunidad de estar solo. Y estar solo creó oportunidades peligrosas para la transgresión.

En su historia de la masturbación muy apropiadamente titulada Solitary Sex, el historiador Thomas Laqueur establece un vínculo directo entre la angustia del siglo XVIII por la lectura de novelas solitarias y silenciosas y el nuevo estatus de la masturbación como amenaza pública: «Novelas, como la masturbación, creadas son las alternativas de compañeros de almohada para mujeres», aseguraba el hombre. Estos «vicios solitarios», como los llama Laqueur, fueron condenados por temor a que la autonomía individual condujera a una ruptura en el orden moral colectivo. A medida que el sueño se transformaba de una práctica social más pública a una más privada, la cama se convirtió en un punto crítico para esa ansiedad. En última instancia, el peligro real que representa leer en la cama no era el riesgo de daños a la vida o la propiedad, sino la pérdida percibida de los amarres tradicionales.

Los cambios en la lectura y el sueño enfatizaron la autosuficiencia, una base del pensamiento de la Ilustración. Un entorno social con lectura oral y sueño comunitario involucra al individuo en la comunidad. Al quedarse dormida, una joven siente a su padre roncando o siente que su hermana menor se acurruca a sus pies. Cuando ella escucha historias leídas de la Biblia, una figura de autoridad está presente para interpretar el significado del texto. La gente temía que la lectura y el sueño solitarios fomentaran una vida privada y de fantasía que amenazaría al colectivo, especialmente entre las mujeres (¿cuándo no?). La persona que duerme solita por la noche queda absorta en fantasías de otro mundo, un lugar que solo conoce por los libros. Durante el día, el atractivo de la ficción imaginativa podría dibujar a una mujer debajo de las sábanas para leer, comprometiendo sus obligaciones sociales.

La célebre soprano Caterina Gabrielli presumiblemente estaba leyendo una de esas novelas cuando se negó a asistir a una cena entre élites sicilianas en casa del virrey de Palermo, quien había intentado cortejarla. Un mensajero enviado para llamar a la cantante ausente la encontró en el dormitorio, aparentemente tan perdida en su libro, que había olvidado todo sobre el compromiso. Se disculpó por sus malos modales, pero no se movió de la cama.

 

 

 

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