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Causa de muerte: los libros y sus virus

 

No hace mucho en la historia, se creyó que los libros transmitían gérmenes y virus letales. ¿La razón? La sospechosa muerte de una bibliotecaria. Sí, lo que tranquilamente podría ser la trama de una novela de Umberto Eco, fue una realidad terrorífica. Se lo denominó «El gran susto del libro» y se propagó por Estados Unidos y Europa. Lean cuán fascinante historia.

 

 

 

 

POR LALA TOUTONIAN

 

 

«El gran susto del libro» fue el término con el que se denominó el pánico de que creó el solo hecho de sacar prestado un libro de la biblioteca. El 12 de septiembre de 1895 una mujer de Nebraska llamada Jessie Allan murió de tuberculosis. Tales muertes eran comunes a principios del siglo XX, pero el caso de «consumo» de Allan, según los informes, provino de una fuente inusual. Ella era bibliotecaria en la Biblioteca Pública de Omaha y gracias a un temor común de la época, a la gente le preocupaba que la enfermedad terminal de Allan pudiera provenir de un libro.

«La muerte de la señorita Jessie Allan es doblemente triste debido a la excelente reputación que se ganó por su trabajo y el afecto de todos los bibliotecarios que la conocieron, y porque su muerte ha dado lugar a una nueva discusión a la posibilidad de infección por enfermedades contagiosas a través de los libros de la biblioteca», escribió el Library Journal, publicado por la American Librarians Association, en octubre de 1895.

La muerte de Allan ocurrió durante lo que se llamó «el gran susto del libro». Este susto, ahora en su mayor parte olvidado, fue un pánico frenético a fines del siglo XIX y principios del XX que contaminó los libros, particularmente los prestados de las bibliotecas, podrían propagar enfermedades mortales. Los bibliotecarios temían que la muerte de Allan, que se convirtió en un punto focal del susto, disuadiría a las personas de pedir prestados libros y provocaría una disminución del apoyo a las bibliotecas públicas.

“Posiblemente haya algún peligro de esta fuente; desde que se descubrió el bacilo, se descubre que el peligro acecha en lugares hasta ahora insospechados”, continúa el Library Journal. «Pero el mayor peligro, tal vez, es sobreestimar esta fuente de peligro y asustar a las personas a una condición nerviosa».

 

La biblioteca de Omaha construida en 1891.

 

Las preocupaciones sobre la propagación de enfermedades a través del préstamo de libros tendrían serios impactos en la proliferación y crecimiento de las bibliotecas. En un momento en que el apoyo a las bibliotecas públicas crecía en todo el país, las instituciones de préstamo de libros enfrentaron un gran desafío debido al susto de la enfermedad.

La enfermedad abundaba en este período tanto en Gran Bretaña como en los Estados Unidos. Epidemias que incluyen «tuberculosis, viruela y escarlatina» estaban cobrando un «precio terrible en las zonas urbanas», según el artículo de 1988 del académico Gerald S. Greenberg «Libros como portadores de enfermedades, 1880-1920». Para una población que ya estaba al límite enfermedades fatales, la idea de que los libros de la biblioteca contaminados pasaran de mano en mano se convirtió en una fuente importante de ansiedad.

Los libros fueron vistos como posibles vehículos de transmisión de enfermedades por varias razones. En un momento en que las bibliotecas públicas eran relativamente nuevas, era fácil preocuparse por quién había manejado un libro por última vez y si podrían haber estado enfermos. Los libros que parecían ser benignos podrían ocultar enfermedades que podrían desatarse «en el acto de abrirlas», dice Mann. La gente estaba preocupada por las condiciones de salud causadas por «inhalar polvo de libros», escribe Greenberg, y la posibilidad de «contraer cáncer al entrar en contacto con el tejido maligno expectorado en las páginas».

 

“El gran susto del libro” alcanzó su punto álgido en el verano de 1879, dice Mann. Ese año, un bibliotecario en Chicago llamado W.F. Poole informó que le habían preguntado si los libros podían transmitir enfermedades. Tras una investigación adicional, Poole localizó a varios médicos que afirmaban tener conocimiento de los libros que propagan enfermedades. La gente en Inglaterra comenzó a hacer la misma pregunta, y las preocupaciones sobre los libros enfermos se desarrollaron «aproximadamente de manera contemporánea» en los Estados Unidos y Gran Bretaña, dice Mann.

Una ley de legislación en el Reino Unido buscó atacar el problema. Aunque la Ley de Salud Pública de 1875 no se refería específicamente a los libros de la biblioteca, prohibía prestar «trapos de ropa de cama u otras cosas» que habían estado expuestos a infecciones. La ley se actualizó en 1907 con referencia explícita a los peligros de propagar enfermedades a través de préstamos de libros, y a los sospechosos de tener una enfermedad infecciosa se les prohibió pedir prestados, prestar o devolver libros de la biblioteca, con multas de hasta 40 chelines por tales crímenes, equivalente a aproximadamente 200 dólares de hoy.

«Si una persona sabe que padece una enfermedad infecciosa, no tomará ningún libro ni usará, ni hará que un libro sea tomado para su uso de ninguna biblioteca pública o circulante», establece la Sección 59 de la Ley de enmiendas de las leyes de salud pública de Gran Bretaña,1907.

 

En los Estados Unidos, la legislación para prevenir la propagación de epidemias a través del préstamo de libros se dejó a los estados. En todo el país, las ansiedades fueron «localizadas alrededor de la institución de la biblioteca» y «alrededor del libro», dice Mann. Los bibliotecarios fueron víctimas del creciente susto.

En respuesta al pánico, se esperaba que las bibliotecas desinfectaran libros sospechosos de portar enfermedades. Se usaron numerosos métodos para desinfectar libros, incluyendo mantener los libros en vapor de «cristales de ácido carbólico calentados en un horno» en Sheffield, Inglaterra, y la esterilización a través de «solución de formaldehído» en Pensilvania, según Greenberg. En Nueva York, los libros fueron desinfectados con vapor. Un estudio en Dresden, Alemania, «reveló que las páginas de libros sucias que se frotaban con los dedos mojados producían muchos microbios».

Un excéntrico experimentador llamado William R. Reinick estaba preocupado por múltiples supuestas enfermedades y muertes por libros. Para probar el peligro de contraer enfermedades, escribe Greenberg, expuso 40 conejillos de indias a páginas de libros contaminados. Según Reinick, murieron los 40 sujetos de prueba. En otra parte, los experimentos involucraron darles a los monos un trago de leche en un plato de literatura aparentemente contaminada, como Mann escribe en Reading Contagion.

Todos estos experimentos pueden haber sido extremadamente inusuales, pero finalmente llegaron a conclusiones similares: por pequeño que sea el riesgo de infección de un libro, no podría descartarse por completo.

 

Los periódicos también se refirieron a los peligros de los libros que propagan enfermedades. Una referencia temprana en el Chicago Daily Tribune del 29 de junio de 1879 menciona que la posibilidad de contraer enfermedades de los libros de la biblioteca es «muy pequeña» pero no se puede descartar por completo. La edición del 12 de noviembre de 1886 del Perrysburg Journal en Ohio enumera los «libros» como uno de los artículos que deben retirarse de las habitaciones de los enfermos. Ocho días después, otro periódico de Ohio, The Ohio Democrat, declaró abiertamente: “La enfermedad (escarlatina) se ha propagado por bibliotecas circulantes; se han tomado libros ilustrados para divertir al paciente y se han devuelto sin desinfectarlos».

Mientras los periódicos continuaban cubriendo el tema, «el miedo se intensificó», dice Mann, lo que lleva a una «fobia extrema por el libro».

Para 1900, la presión comenzaba a aumentar. En enero, Scranton, Pennsylvania, ordenó a las bibliotecas detener la distribución de libros para prevenir la propagación de la escarlatina, según Greenberg. El uso de productos químicos para esterilizar libros se hizo más común, a pesar de que también se pensaba que tales prácticas dañaban los libros. Pero a pesar de lo mala que fue la esterilización, apareció una táctica peor en el horizonte: el Western Massachusetts Library Club recomendó que los libros sospechosos de portar enfermedades «debían quemarse y no devolverse a la biblioteca».

 

Sala de lectura de la Biblioteca Pública de Nueva York, 1910.

 

Tanto en Gran Bretaña como en Estados Unidos, los libros fueron incinerados para prevenir la propagación de enfermedades. Las recomendaciones de los médicos de que se quemen libros contaminados incluso aparecieron en el Library Journal, escribe Mann en Reading Contagion.

Después de mucha tribulación, la razón finalmente se apoderó. La gente comenzó a preguntarse si la infección a través de los libros era una amenaza grave o simplemente una idea que se había extendido a través del miedo público. Después de todo, los bibliotecarios no informaban tasas de enfermedad más altas en comparación con otras ocupaciones, según Greenberg. Los bibliotecarios comenzaron a abordar el pánico directamente, «tratando de defender la institución», dice Mann, su actitud se caracteriza por «falta de miedo».

En Nueva York, los intentos políticos durante la primavera de 1914 de desinfectar libros en masa fueron derrotados rotundamente después de las objeciones de la Biblioteca Pública de Nueva York y una amenaza de «protesta en toda la ciudad». En otros lugares, el pánico también comenzó a disminuir. Los libros que previamente se creían infectados se prestaron nuevamente sin mayores problemas. En Gran Bretaña, un experimento tras otro realizado por doctores y profesores de higiene no reportó casi ninguna posibilidad de contraer una enfermedad de un libro. El pánico estaba llegando a su fin.

«El gran susto del libro» surgió de una combinación de nuevas teorías sobre la infección y un disgusto por el concepto de las bibliotecas públicas. Muchos estadounidenses y británicos temían a la biblioteca porque proporcionaba un fácil acceso a lo que veían como libros obscenos o subversivos, argumenta Mann. Y aunque los temores a la enfermedad eran distintos de los temores al contenido sedicioso, «los opositores al sistema de bibliotecas públicas» ayudaron a avivar el fuego del miedo al libro, escribe Greenberg.

Incluso cuando el pánico disminuyó, la idea de que los libros podrían propagar enfermedades persistió por algún tiempo. Hasta el 21 de febrero de 1913, el periódico Highland Recorder en Virginia declaró que «los libros de la biblioteca pública pueden dispersar la escarlatina». Hasta la década de 1940, escribe Greenberg, los profesionales médicos «en Gran Bretaña, Estados Unidos e incluso Japón» todavía debatían si los libros podrían desencadenar enfermedades latentes en el público.

El peligro percibido del acceso público al material de lectura, al parecer, puede adoptar una forma tanto física como intelectual. En tiempos de ebooks, todo ha cambiado y no hay virus que pueda contra la lectura.

 

 

 

 

 

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